Heel wat sociale voordelen waar mensen in armoede recht op hebben, worden nog steeds niet automatisch toegekend door de overheid en andere instanties. “Iedereen weet nochtans dat papieren invullen en die opsturen een enorme drempel vormt. Gentenaars die dat niet doen krijgen dan niet waar ze eigenlijk wel recht op hebben” stelt Emilie Peeters, politiek voorzitter van sp.a Gent en lid van het Bijzonder Comité Sociale Dienst van het OCMW.

De Stad Gent kent wél al een tijdlang zoveel mogelijk sociale rechten automatisch toe en gaat nu ook nog gespecialiseerde maatschappelijk werkers aanduiden die cliënten en sociale organisaties zullen helpen bij de aanvragen” vult Rudy Coddens, schepen van Armoedebestrijding, aan. “In Gent zetten we al jaren in op nabijheid en op maatwerk voor elke OCMW-cliënt. We gaan echt naar de mensen toe die de weg niet vinden en proberen hen zoveel mogelijk te begeleiden om zeker te krijgen waar ze recht op hebben” duidt schepen Coddens.

Helaas doen de Vlaamse en federale overheid dat niét” vult Peeters aan. Een kortingbon van Fluvius (de beheerder van het elektriciteitsnetwerk) bij aankoop van een energiezuinige wasmachine of koelkast, vrijstelling van provinciebelasting, een busabonnement aan sociaal tarief, korting op de trein: het is maar een greep uit de lijst van zaken waar kwetsbare mensen recht op hebben maar die ze wél zelf moeten aanvragen.“Je vraagt je als weldenkend mens dan toch af: waaróm automatiseert men dit niet? In tijden dat overheidsdatabanken volop kunnen ‘gekruist’ worden, mét respect voor de privacy, moet dat toch mogelijk zijn. Soms lijkt het bijna een bewuste keuze om het niet te doen”aldus Peeters.

De Stad Gent kiest er dus duidelijk wél voor om dat te doen. De maatschappelijk werkers waarvan eerder sprake gaan aan het werk in elk welzijnsbureau in de stad, voor informatie en ondersteuning. Daarnaast organiseert de Sociale Dienst ‘Rechtenateliers’ in de verschillende wijken. Gentenaars krijgen er in groep informatie over rechten en sociale voordelen en gaan samen met experts aan de slag voor het aanvragen van hun rechten.

Rudy Coddens besluit met wijze woorden: “Ik zei dat al eerder en ik blijf daar ook bij: als elke politicus, op elk beleidsniveau, voluit zou kiezen voor armoedebestrijding, dan hoeft in een rijk land als België niemand arm te zijn.”